Ernest Solvay: Soda-expert en machtig industrieel

Ernest Solvay was een Belgische grootindustrieel en scheikundige die in 1861 een nieuwe procedure voor sodazout ontdekte. In 1863 stichtte hij samen met zijn broer Alfred in Couillet Solvay et Compagnie,dat uitgroeide tot een industrieel wereldbedrijf. Hij verdiende op deze manier een fortuin met de productie van soda.

Aan de ULB richtte hij bovendien het Institut Solvay op, dat de grenzen van de chemie en fysica diende te overschrijden. Het instituut organiseerde periodieke conferenties van beroemde wetenschappers, waaronder o.a.  Albert Einstein en Marie Curie. De raden werden gewijd aan belangrijke discussies over chemie en fysica.

Hij richtte ook een instituut voor sociologie en handelswetenschappen op, nl. het Institut de Socologie (ULB) en de Handelshogeschool Solvay (ULB). Solvay was eveneens filantroop – zo stortte hij onder andere gulle bedragen aan r het Volkshuis in Brussel, de Universiteit van de Arbeid, en de expedities van de Gerlache. Als fervent bergbeklimmer werd erin de Alpen een berghut naar hem vernoemd.

Aan de Louizalaan in Brussel staat het Hotel Solvay. Dit befaamde bouwwerk werd bedacht door art-nouveau-architect Victor Horta, die dit bouwde in opdracht van Armand Solvay, de zoon van Ernest Solvay.

Ook in de politieke wereld had duizendpoot Solvay enkele functies. Zo was hij senator voor het arrondissement Brussel, van 1892 tot 1894 en van 1897 tot 1900, en was hij minister van Staat in 1918. Hij was doctor honoris causa van de ULB (1898) en van de Universiteit van Genève (1909)

Op dit moment is het Solvayconcern nog steeds een grote chemieholding, met vestigingen in meer dan 50 landen.

De oude Solvay fabriek in Couillet nabij Charleroi

Het huis in Brussel waar de familie Solvay in 1894 woonde.

Filmpje: Het nalatenschap van Ernest Solvay